卡西尼號最新資訊顯示 土星環比想像中年輕

「土星」,是從太陽系的恆星數來第6顆行星,也是僅次於木星的第2大行星。但宇宙浩瀚無垠,仍有許多的未知,因此存在很大的討論與證實的空間。其中,有一大部分天文學家認為,土星大約是在45億年前與太陽系的其他行星一同形成;而土星環也是在土星形成後不久誕生。

太陽系中4顆類木行星皆都有行星環,但土星的星環是最大、最壯觀的。其直徑約為28.2萬公里,由99%的冰與1%的行星間殘骸組成。就在近期,有新的研究結果出爐,美國國家航空暨太空總署(NASA)和歐洲合作的無人太空船「卡西尼號」(Cassini)回傳了關於土星的最新資訊,而這份資訊正挑戰部分天文學家所傾向的觀點。

「卡西尼號」於 1997年升空,2017年到達目的地。在任務最後,「卡西尼號」如預期在土星環與土星之間的軌道繞行22圈,最後墜向土星表面,精彩結束航行太空20年的任務。墜毀前取得的數據,讓人類更接近真相,使得對土星的認識更清晰。

據悉,「卡西尼號」是史上最靠近土星的太空船,因此,透過研究「卡西尼號」的運行軌跡,科學家就能透過所受土星環引力的牽引,推算出它的質量和大致年齡。目前結果發現,約在1000萬至1億年前形成。相較土星形成時間(45億年前),土星環比起想像中更為年輕!

羅馬智慧大學(Sapienza University of Rome)研究人員艾斯(Luciano Iess)表示,透過「卡西尼號」的土星近距離運行,得以量測到最新資訊。他提到,研究目標是想要了解土星環的年齡與質量。質量愈小,代表土星環愈年輕,而隨著年齡增加,土星環會吸引更多殘骸,持續成長壯大。

康乃爾大學(Cornell University)天文學教授尼柯森(Phil Nicholson)表示,現在對土星環的起源、年齡,或許尚未有更精確的答案。在取得土星環物質樣本後,透過放射性衰變檢測,才能更確定可能的年齡。【記者  鄭昱庭整理報導】

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